La Estevia. Parte 1.

La Estevia es una planta herbácea perenne  de nombre científico Stevia Rebaudiana Bertoni. Pertenece a la familia de las Asteráceas  y es de origen tropical, Paraguay, donde se puede encontrar en estado silvestre. Existen más de 300 variedades de Estevia .

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Es una planta de hojas lanceoladas de un verde intenso. Sus flores son pequeñas y blancas. Las raíces son fibrosas y densas.

En su hoja se concentra  unos glucósidos que provocan un sabor muy dulce. Estas sustancias se denominan “esteviósidos” y “rebaudiósidos” y son entre 250–300 veces más dulces que otros edulcorantes como la sacarosa. Esta cualidad tiene muchas aplicaciones en su uso para endulzar, ya que no afectan a los diabéticos y son muy útiles en dietas hipocalóricas.

HISTORIA.

Conocida originalmente como Ka’a He’ê (hierba dulce), es un arbusto utilizado por los Guaraníes, nativos de la zona de Amambay del nordeste de Paraguay, que  fueron los primeros en utilizarla Estevia.

En el año 1899 el científico suizo Moisés Santiago Bertoni (1857­1929) se relaciona con los Guaraníes, que le hablan de una yerba muy dulce. En el año 1900  el químico Ovidio Rebaudi,  estudió los principios y características químicas de la planta,  aislando el “Steviósido” y el “Rebaudiósido”. En homenaje a Ovidio Rebaudi y a Moisés Bertoni, el nombre científico de la planta es “Stevia Rebaudiana Bertoni”.

En el 1904  el párroco Lorenzo Sigarribia  realizó el primer cultivo conocido de la Estevia. En el 1910 se realiza el primer cultivo a gran escala, 2 hectarias. En el 1940 la Estevia llegó a las universidades de Japón, para estudiar su aprovechamiento industrial y cultivo en invernaderos.

Estos estudios llevaron al mercado diferentes productos derivados de la Estevia, ocupando ya en 1988 más del 40% del mercado de edulcorantes en Japón.  En 2008 Pepsi Co. & Coca­Cola Co. anunciaron el uso de Estevia como endulzante para sus productos, aunque su éxito comercial fue limitado. A partir de entonces llegaron al mercado de muchos países productos derivados de la Estevia, teniendo cada vez más presencia.

En el siguiente artículo veremos más en profundidad su cultivo y consumo.

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